Une sonde japonaise tente de créer un cratère sur un astéroïde

La sonde japonaise Hayabusa2 a provoqué vendredi une explosion au-dessus de l'astéroïde Ryugu ...
Une sonde japonaise tente de créer un cratère sur un astéroïde

Une sonde japonaise tente de créer un cratère sur un astéroïde

Photo: KEYSTONE/AP ISAS/JAXA

La sonde japonaise Hayabusa2 a provoqué vendredi une explosion au-dessus de l'astéroïde Ryugu. Elle espère y créer un cratère et récupérer des poussières devant permettre d'étudier le sous-sol du corps interstellaire.

L'impacteur, comme le nomment les responsables de la mission, a apparemment explosé comme prévu 40 minutes après avoir été largué au-dessus de Ryugu afin de projeter violemment une masse en cuivre sur l'astéroïde. Le choc avec l'astéroïde a manifestement eu lieu, a dit un responsable de l'agence spatiale japonaise (Jaxa), Yuichi Tsuda, mais sans confirmer pour l'heure la création d'un cratère.

Une caméra a simultanément été positionnée afin de recueillir des images de cette explosion programmée tandis que la sonde elle-même est partie se cacher afin d'éviter d'être endommagée.

Mission risquée

Selon l'Agence d'Exploration spatiale, Hayabusa2 était en état de fonctionnement normal après le moment prévu de la déflagration. C'est une mission risquée, mais 'elle est motivée par le très fort désir de voir ce qui se cache dans le sous-sol de cet astéroïde', a insisté un des responsables, Takashi Kubota.

Hayabusa2 est ensuite censée revenir en deux semaines tout près de Ryugu et même se poser brièvement dans le cratère créé pour effectuer des prélèvements.

En février, Hayabusa2 avait déjà réussi à se poser sur Ryugu, un contact furtif qui a apparemment permis de collecter des poussières du sol de ce corps interstellaire. Mais cette fois, ce sont des éléments plus en profondeur qu'il s'agit de récupérer.

Un très long périple

L'aventure Hayabusa2 a débuté le 3 décembre 2014. La sonde est alors partie vers Ryugu qui se trouve à 340 millions de kilomètres de la Terre. Un périple de 3,2 milliards de kilomètres, car il est impossible d'y aller en ligne droite.

Il lui a fallu trois ans et dix mois pour parvenir à destination. En juin 2018, elle s'est finalement stabilisée à 20 kilomètres de Ryugu, astéroïde très ancien en forme de diamant qui date de la formation du système solaire.

La sonde avait aussi largué en octobre sur l'astéroïde un petit robot franco-allemand, Mascot, qui avait travaillé plus de 17 heures pour analyser la composition du sol de ce corps rocheux primitif, dans l'espoir de mieux comprendre la formation du système solaire.

Le but ultime est de contribuer à enrichir les connaissances de notre environnement spatial 'pour mieux appréhender l'apparition de la vie sur Terre', selon la Jaxa. L'arrivée sur Terre des échantillons recueillis est attendue en 2020.

/ATS
 

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