Douze nouveaux satellites découverts autour de Jupiter

Douze nouvelles lunes ont été découvertes autour de Jupiter. La planète compte à présent 79 ...
Douze nouveaux satellites découverts autour de Jupiter

Douze nouveaux satellites découverts autour de Jupiter

Photo: KEYSTONE/AP NASA

Douze nouvelles lunes ont été découvertes autour de Jupiter. La planète compte à présent 79 satellites connus, un record parmi les planètes de notre système solaire, a annoncé mardi une équipe américaine d'astronomes.

Les lunes qui viennent d'être identifiées sont toutes de petite taille. Si Jupiter compte de gros satellites comme Ganymède (le plus grand dans le système solaire avec un diamètre de 5268 km), ceux qui viennent d'être repérés ont seulement entre 1 km et 4 km de diamètre. Ce qui est minuscule par comparaison avec le diamètre de Jupiter, qui frise les 143'000 km.

Le chercheur Scott Sheppard, de la Carnegie Institution for Science, a qualifié l'une de ces nouvelles lunes de 'boule étrange' en raison de sa taille: un peu moins d'un kilomètre de diamètre seulement, ce qui en fait 'probablement' le plus petit satellite de Jupiter. Son orbite est par ailleurs 'différente de celle de toutes les autres lunes jupitériennes connues', a précisé l'astronome.

Situation instable

Il faut environ un an et demi à cette 'boule étrange' pour faire le tour de Jupiter, dont l'orbite inclinée croise celles d'une nuée d'autres lunes se déplaçant dans le sens inverse de la rotation de Jupiter.

'C'est une situation instable', a commenté M. Sheppard. 'Les collisions frontales peuvent rapidement disloquer les satellites et les réduire à la poussière'. La 'boule étrange', comme deux des lunes récemment découvertes, tourne dans le même sens que Jupiter.

Les astronomes ont proposé de la baptiser 'Valetudo', du nom de l'arrière-petite-fille du dieu romain Jupiter, déesse de la santé et de l'hygiène.

Moitié glace, moitié roche

Il faut un an environ aux satellites les plus proches pour faire le tour de la planète, contre deux ans pour ceux plus éloignés. Toutes ces lunes pourraient être des fragments issus de collisions entre des corps cosmiques plus larges.

'Jupiter est comme un gros aspirateur, tellement cette planète est massive', a expliqué Scott Sheppard. 'Ces objets ont commencé à tourner en orbite autour de Jupiter plutôt que d'être précipités contre elle. Nous pensons qu'il s'agit d'objets à mi-chemin entre les astéroïdes rocheux et les comètes glacées. Probablement une moitié de glace, une moitié de roche'.

Découvertes par Galilée

L'astronome italien Galilée a découvert dès 1610 les quatre premières lunes de Jupiter.

L'équipe d'astronomes à l'origine de la récente découverte n'était pas à la recherche de nouveaux satellites de Jupiter, mais ces derniers sont apparus dans le champ de leur télescope alors qu'ils cherchaient des planètes au-delà de Pluton.

Les nouvelles lunes ont été observées pour la première fois en 2017 dans l'optique d'un télescope basé au Chili et exploité par l'Observatoire astronomique national des Etats-Unis. Il a fallu un an pour confirmer la trajectoire de leurs orbites à l'aide de plusieurs autres télescopes aux Etats-Unis et au Chili.

/ATS
 

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