Des crustacés au menu de certains dinosaures du crétacé

Certains grands dinosaures herbivores qui vivaient en Amérique du Nord il y a 75 millions d'années ...
Des crustacés au menu de certains dinosaures du crétacé

Des crustacés au menu de certains dinosaures du crétacé

Photo: Keystone

Certains grands dinosaures herbivores qui vivaient en Amérique du Nord il y a 75 millions d'années amélioraient leur ordinaire en ingérant des crustacés, ont découvert avec surprise des scientifiques. Cette consommation pourrait être liée à la ponte des oeufs.

Si les paléontologues ont pu retrouver des traces de ces dégustations, c'est grâce aux volumineux excréments fossilisés (coprolites) de dinosaures repérés dans la formation de Kaiparowits dans le sud de l'Utah et datés du crétacé supérieur.

Après analyse, certains coprolites s'avèrent contenir à la fois des fragments de bois de conifère décomposé et des restes d'exosquelettes de crustacés, a déclaré Karen Chin, conservatrice de paléontologie au musée d'histoire naturelle de l'université du Colorado à Boulder. Elle est le principal auteur de l'étude publiée jeudi dans Scientific Reports et réalisée avec des chercheurs de l'université de Kent (Ohio).

Comme les oiseaux

'Cela a été vraiment une surprise pour nous de découvrir que ces grands dinosaures herbivores avaient consommé de la nourriture animale et mangé des crustacés', a expliqué Mme Chin. Elle émet l'hypothèse que cette consommation de crustacés était saisonnière et qu'elle était peut-être liée à la ponte des oeufs.

Elle souligne que les oiseaux actuels (qui sont des descendants de certains dinosaures) consomment souvent davantage de protéines et de calcium pendant la période de reproduction.

Les chercheurs ne savent pas encore quelle sorte de crustacés mangeaient ces dinosaures. Ils espèrent trouver d'autres spécimens qui permettront de les identifier. Des restes fossilisés de pinces de crabe ont été trouvés dans la même zone, dans une couche géologique un peu plus vieille. L'Utah actuel devait être proche d'une mer, selon Karen Chin.

Les chercheurs pensent que les dinosaures en question pourraient être des hadrosaures, surnommés 'dinosaures à bec de canard'. Ils sont en effet communs dans la formation de Kaiparowits, qui se situe dans le monument national de Grand Staircase Escalante.

Ces dinosaures pouvaient mesurer 9 mètres de long, peser jusqu'à trois tonnes et avaient une batterie de dents capables de broyer des plantes.

/ATS
 

Actualités suivantes