Lancement du satellite français d'astronomie Corot depuis Baïkonour

MOSCOU - La nouvelle fusée russe Soyouz 2-1B a décollé depuis le cosmodrome russe de Baïkonour, avec le satellite français Corot à son bord. Ce projet, auquel des chercheurs genevois sont associés, doit permettre de détecter des exoplanètes.Le projet Corot (pour Convection, Rotation et Transits planétaires) doit mettre en orbite un télescope. La planète ne sera pas observée directement mais "décelée" par la très légère diminution du flux lumineux de l'étoile occasionnée par le passage de la planète devant l'étoile, une sorte de petite éclipse.En seconde mission, Corot sondera "les mystères que recèle le coeur des étoiles", explique l'Agence spatiale européenne (ESA).Il s'agit de mesurer la fréquence des ondes acoustiques qui se propagent à la surface des étoiles, ce qui permettra aux astronomes d'en déduire leur masse, leur âge et leur composition chimique. Corot aura du travail: son télescope de 30 cm de diamètre devra observer plus de 120'000 étoiles.La mission, conduite sous l'égide du Centre nationale d'études spatiales (CNES), est menée en coopération avec l'ESA, l'Autriche, la Belgique, l'Allemagne, l'Espagne et le Brésil. La Suisse participe également au projet.L'équipe de l'Observatoire de Genève dirigée par le professeur Michel Mayor et l'astronome Didier Queloz doit notamment utiliser les données du satellite avec son propre logiciel, a indiqué le Secrétariat d'Etat à l'éducation et à la recherche (SER).Les chercheurs genevois sont à la pointe de la recherche d'exoplanètes. "Ils ont apporté les premiers en 1995 la preuve de l'existence de telles planètes", a indiqué Jakob Frauchiger, conseiller scientifique dans le domaine des affaires spatiales au SER. Ils avaient découvert 51 Pegasi b, une exoplanète géante gazeuse de type Jupiter.Depuis, environ 200 exoplanètes ont été découvertes à l'extérieur du système solaire. L'objectif de la mission Corot est maintenant de trouver des exoplanètes similaires à la Terre.La Suisse participe à la mission avec une enveloppe d'environ 2,5 millions de francs, selon M. Frauchiger. /ATS
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