La sonde Venus Express en route vers l'étoile du Berger

BAIKONOUR - Venus Express a été lancée avec succès vers l'étoile du Berger par une fusée Soyouz-Frégate du cosmodrome de Baïkonour, au Kazakhstan. La sonde européenne a entamé un voyage long de 163 jours vers la planète Vénus pour en étudier son atmosphère. La fusée s'est élevée à 03H33 GMT et la sonde s'en est séparée environ une heure et demie après le lancement. Jean-Yves le Gall président de Starsem, la société chargée du lancement, a salué une "mission parfaite". Le lancement de la sonde, qui devait avoir lieu le 26 octobre, avait été reporté en raison de la présence de poussières dans la coiffe du lanceur. Venus Express restera pendant 500 jours en orbite autour de la planète. La sonde a pour mission essentielle d'étudier l'atmosphère de Vénus, a précisé l'Agence spatiale européenne (Esa). Elle est "unique dans le système solaire et la comprendre est très important", a souligné un des scientifiques de la mission. Très dense et chaude, cette atmosphère est constituée à 96 % de dioxyde de carbone ou gaz carbonique (CO2). On y trouve également de l'azote, du dioxyde de soufre (SO2) et de la vapeur d'eau. Par ailleurs, à une soixantaine de kilomètres d'altitude, les vents soufflent, pour une raison inconnue, à quelque 400 km/h. Souvent considérée par les astronomes comme la soeur jumelle de la Terre, Vénus partage avec elle de nombreuses caractéristiques : les deux sont faites de roches, elles ont une taille et une masse comparables. Mais leur évolution a été très différente et la température au sol sur l'étoile du Berger atteint 460 degrés celsius. La plus grande partie de Vénus est composée de plaines, avec seulement deux grands plateaux et quelque 800 cratères de volcans dont Venus Express dira peut-être si certains sont actifs. Baptisée par les Anciens "étoile du Berger", Vénus est l'astre le plus lumineux du ciel après le Soleil et la Lune. Elle est la /ATS
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