Solar Impulse : c'est reparti

Bertrand Piccard et André Borschberg lors d'une présentation de l'appareil à Payerne. Zoom sur « Bertrand Piccard et André Borschberg lors d'une présentation de l'appareil à Payerne.  » (touche ESC pour fermer)
Bertrand Piccard et André Borschberg lors d'une présentation de l'appareil à Payerne.

Tout droit jusqu'en Californie ! Après près de 300 jours d'une interminable escale technique, l'avion solaire Solar Impulse 2 a repris jeudi son envol et son tour du monde inédit. L'appareil, construit à Payerne, a quitté Hawaï pour rallier la côte ouest des Etats-Unis.

L'avion expérimental révolutionnaire qui fonctionne grâce à une batterie nourrie de l'énergie solaire a décollé sous un ciel dégagé de l'aéroport Kalaeloa à 16h16 GMT (18h16 en Suisse). Il a pris la direction de Mountain View près de San Francisco, en Californie, selon des images retransmises en direct sur internet.

"C'est beau! On est dans les airs", a crié au moment du décollage le pilote vaudois Bertrand Piccard, qui était seul aux commandes pour ce neuvième vol. Lui et son compatriote André Borschberg se relaient pour accomplir chaque étape.

Trois jours de vol

"Nous avons trouvé une fenêtre météorologique: une ouverture claire qui nous permet de décoller et d'atterrir 62 heures plus tard à (l'aéroport) Moffett Airfield de Mountain View", a expliqué Solar Impulse dans un communiqué.

En mettant presque trois jours pour accomplir ce vol, le Solar Impulse prend plus de dix fois plus de temps qu'un vol commercial classique.

A quelques secondes du décollage, André Borschberg s'est dit "très heureux" que l'avion puisse reprendre son périple dans les airs, après que l'incertitude a plané dans la matinée en raison de vents qui ont retardé le départ. "Nous sommes très sereins", pour cette première étape du Solar Impulse en 2016, a confié le pilote, évoquant un "mélange d'émotion et de technique".

Le Département fédéral des affaires étrangères a salué en soirée le départ de Solar Impulse pour sa seconde partie du tour du monde. "Le projet mené par les Suisses Bertrand Piccard et André Borschberg démontre combien l'inventivité, l'innovation, les projets singuliers tracent la voie vers le futur énergétique de la planète", ont estimé dans un communiqué les services du conseiller fédéral Didier Burkhalter.

Coup d'arrêt

Le tour du monde inédit des deux aventuriers et militants pour l'énergie "propre" avait subi un brutal coup d'arrêt à l'arrivée de l'appareil en juillet à Hawaï, soit à mi-parcours du périple de 35'000 kilomètres.

L'avion y était immobilisé depuis 293 jours pour une escale technique, le temps de recharger et réparer ses batteries mais aussi dans l'attente d'avoir des conditions météorologiques idéales pour redécoller.

Les batteries du Solar Impulse 2 avaient été endommagées lors de sa dernière étape au-dessus du Pacifique, un voyage d'une durée record de 5 jours et 5 nuits entre Nagoya au Japon et l'archipel américain de Hawaï dans le Pacifique.

Bertrand Piccard et André Borschberg sont partis le 9 mars 2015 d'Abou Dhabi, dans les Emirats arabes unis et ont volé près de 18'000 kilomètres jusqu'à Hawaï. L'avion doit faire le tour du monde en une douzaine d'étapes, représentant quelque 500 heures de vol, afin de promouvoir l'usage des énergies renouvelables.

Avion en papier

Une fois arrivés à San Francisco, il restera plusieurs étapes aux pilotes pour compléter leur tour du globe. Deux dans le centre des Etats-Unis pour atteindre New York et la côte est, avant d'entamer la traversée de l'Atlantique.

Ils décideront au dernier moment de faire escale en Europe de l'ouest ou en Afrique du nord. L'avion s'arrêtera ensuite sur les côtes méditerranéennes avant de boucler la boucle en rentrant à Abou Dhabi. Le périple devait initialement durer 5 mois, entre mars et août 2015, mais en est déjà à 13 mois à mi-chemin.

L'avion construit en Suisse avait été transporté à Abou Dhabi en janvier 2015 par avion cargo. Ses ailes sont couvertes de plus de 17'000 cellules photovoltaïques, qui chargent les batteries la journée.

Surnommé le "paper plane" (avion en papier), il a une envergure de 72 mètres, plus grande que celle d'un Boeing 747, et un poids de 2,3 tonnes, soit celui d'une petite camionnette. /ats-aju

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25.07.2012
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