Le prix Nobel de médecine attribué à trois chercheurs

Le Nobel de médecine pour la lutte contre les maladies parasitaires

Photo: Keystone

Le prix Nobel de médecine a été attribué conjointement lundi à William Campbell, né en Irlande, au Japonais Satoshi Omura et à la Chinoise Tu Youyou. Ils sont récompensés pour la découverte de traitements contre les infections parasitaires et le paludisme.

William Campbell et Satoshi Omura sont distingués ensemble pour 'leurs travaux sur un nouveau traitement contre les infections causées par des vers', tandis que Tu Youyou est primée pour 'ses découvertes concernant une nouvelle thérapie contre le paludisme', a indiqué le jury Nobel.

'Les maladies provoquées par les parasites sont un fléau pour l'humanité depuis des millénaires et constituent un problème de santé mondial considérable', a-t-il précisé.

Selon lui, 'les maladies parasitaires touchent particulièrement les populations les plus pauvres du monde et représentent un obstacle immense à l'amélioration de la santé et du bien-être humains'.

'Les lauréats du prix Nobel cette année ont développé des thérapies qui ont révolutionné le traitement de certaines des maladies parasitaires les plus dévastatrices', a souligné le comité Nobel de l'Institut Karolinska.

'Nobel aurait été heureux'

'Ces thérapies sauvent des vies, préviennent des handicaps et la propagation de l'infection. Et elles améliorent la vie, le bien-être des personnes, et la croissance économique', a indiqué dans un entretien diffusé sur Twitter la présidente du jury, Juleen Zierath. 'Nobel aurait été heureux', a-t-elle ajouté.

Les trois lauréats ont à travers leurs travaux cherché des substances bioactives dans la nature. William C. Campbell et Satoshi Omura ont découvert un nouveau médicament, l'avermectine, 'dont les dérivés ont radicalement diminué la prévalence de la cécité des rivières et la filariose lymphatique, tout en montrant de l'efficacité contre un nombre de plus en plus grand d'autres maladies parasitaires'.

Satoshi Omura, 80 ans, avait réussi au Japon à isoler un type de bactérie, présente dans la terre et William C. Campbell, né en 1930, avait ensuite étudié ses effets sur les parasites. C'est leur collaboration qui a permis la création de l'avermectine.

'J'accepte humblement'

'J'accepte humblement', a dit le Japonais au comité Nobel après l'annonce du prix. 'Je pense que cela aurait été bien de donner le prix aux micro-organismes plutôt qu'à moi (...). Ce domaine de recherche n'attire pas nécessairement l'attention, mais je crois que les micro-organismes vont devenir un grand partenaire du genre humain', a-t-il confié à la télévision publique NHK.

Tu Youyou, 84 ans, qui était depuis longtemps pressentie pour recevoir le prix, a découvert un traitement particulièrement efficace contre le paludisme grâce à un extrait de la plante armoise annuelle (Artemisia annua). Elle est la douzième femme Nobel de médecine, et la première Chinoise à remporter un prix Nobel.

Mme Tu avait commencé ses recherches en combinant les textes médicaux anciens chinois et les remèdes populaires, collectant environ 2000 'remèdes' potentiels à partir desquels son équipe a fabriqué 380 extraits de plantes.

Un de ces extraits provenant de la plante absinthe (Artemisia absinthium) s'est montré prometteur chez des souris. S'inspirant d'un document ancien, le Dr Tu a modifié le processus d'extraction de cette substance pour la rendre plus efficace avant d'isoler, au début des années 1970, l'ingrédient actif de l'absinthe à savoir l'artémisinine.

Traitement sûr et efficace

L'artémisinine est le traitement le plus efficace et sûr contre le paludisme, maladie qui touche près de 200 millions de personnes par an, et en tue plus de 500'000, principalement des enfants africains.

Le Nobel est assorti d'une récompense de huit millions de couronnes suédoises (environ 930'000 francs), divisée entre MM. Campbell et Omura (un quart chacun) et Tu Youyou (une moitié).

Ces lauréats succèdent aux Norvégiens May-Britt et Edvard Moser et à l'Américano-britannique John O'Keefe pour leurs recherches sur le 'GPS interne' du cerveau, qui pourrait permettre des avancées dans la connaissance de la maladie d'Alzheimer.

Depuis 1901, 210 personnes ont été couronnées par le Nobel de médecine. Le prix de médecine est le premier de la saison des Nobel 2015. Il doit être suivi de ceux de physique mardi, de chimie mercredi, de littérature jeudi, de la paix vendredi et d'économie lundi.

/ATS
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