Le Nobel de chimie à trois spécialistes des « machines moléculaires »

Le Nobel de chimie à trois spécialistes des

Photo: Keystone

Le prix Nobel de chimie 2016 a été attribué mercredi à Jean-Pierre Sauvage (F), Fraser Stoddart (GB) et Bernard Feringa (NL). Ils sont récompensés pour leurs travaux sur 'la conception et la synthèse des machines moléculaires'.

'Un élévateur minuscule, des muscles artificiels et des moteurs minuscules: le prix Nobel de chimie 2016 est attribué à Jean-Pierre Sauvage, Sir Fraser Stoddart et Bernard Feringa', a annoncé l'Académie royale des sciences de Suède. 'Ils ont développé des molécules aux mouvements contrôlables qui peuvent accomplir une tâche lorsqu'on y ajoute de l'énergie.'

MM. Sauvage, 71 ans, Stoddart, 74 ans, et Feringa, 65 ans, se partageront à parts égales le prix de huit millions de couronnes suédoises (environ 912'000 francs suisses) qui accompagne le Nobel.

'Le prix Nobel de chimie cette année consacre les plus petites machines du monde', a commenté Goran Hansson, membre de l'Académie royale des sciences. Ces nanomachines sont un millier de fois plus petites qu'un brin de cheveu, précise l'Académie.

'Le moteur moléculaire en est au même stade que le moteur électrique dans les années 1830, lorsque des chercheurs présentaient différentes bielles et roues tournantes sans se douter qu'ils aboutiraient à des trains électriques, des machines à laver, des ventilateurs ou des appareils de cuisine', note l'Académie.

Stockage de l'énergie

Longtemps considérés comme des 'curiosités de laboratoire', les machines expérimentales mises au point par les équipes dirigées par Jean-Pierre Sauvage, professeur émérite de l'université de Strasbourg et directeur de recherche émérite au CNRS, Fraser Stoddart et Ben Feringa ont abouti à des 'boîtes à outils de structures chimiques' utilisées partout dans le monde pour des 'créations de plus en plus avancées', écrit l'Académie royale des sciences.

Leurs travaux pourraient ainsi trouver des applications dans la recherche sur le stockage de l'énergie et en matière de capteurs sensibles à la lumière.

Dans une interview accordée en 2008 à la revue La Recherche, Jean-Pierre Sauvage définit les machines moléculaires comme 'un assemblage moléculaire capable de se mettre en mouvement de manière contrôlée en réponse à divers signaux: lumière, changement de température, etc.'

'L'une des toutes premières a été un 'rotaxane'. Il est constitué d'une molécule en forme de haltère et d'un anneau pouvant glisser le long de l'axe, un peu comme un piston traverse le cylindre d'un moteur', poursuit-il.

'Ces assemblages ont conduit à de nouvelles voies de synthèse, ouvrant elles-mêmes la voie à l'élaboration de structures mimant toute une gamme d'objets mécaniques: cliquet, roue, essieu, levier, hélice, etc.'

La Paix vendredi

La chimie est la troisième disciplinée récompensée par le prix Nobel cette année après la médecine lundi et la physique mardi.

Suivront le prix Nobel de la paix vendredi puis, lundi, le prix de la Sveriges Riksbank en sciences économiques en mémoire d'Alfred Nobel, ou prix Nobel d'économie, et jeudi prochain le Nobel de littérature.

/ATS
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