Deux mystérieux points brillants détectés sur Cérès

Deux mystérieux points brillants détectés sur Cérès

Photo: Keystone

La sonde américaine Dawn en route vers Cérès a retransmis des images de la plus petite planète naine du système solaire sur lesquelles apparaissent deux mystérieux points brillants. Ces derniers pourraient avoir une origine volcanique.

'Le point le plus lumineux reste encore trop petit pour être net sur l'objectif de la caméra, mais, en dépit de sa taille, c'est le point le plus brillant sur Cérès, ce qui est vraiment inattendu et reste un mystère pour nous', a indiqué jeudi le responsable de la caméra à l'institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire en Allemagne.

'Les deux points se trouvent apparemment dans le même bassin, ce qui pourrait indiquer une origine volcanique', pense quant à lui le principal responsable scientifique de la mission Dawn de la NASA. 'Mais nous allons devoir attendre d'avoir une meilleure résolution des images pour pouvoir faire une telle interprétation géologique', ajoute-t-il.

Ces images ont été prises le 19 février à 46'000 kilomètres de Cérès, une planète naine de 950 km de diamètre, plus grand objet de la ceinture principale d'astéroïdes du système solaire, située entre les orbites de Mars et de Jupiter.

Rendez-vous le 6 mars

Mais le 6 mars Dawn se mettra sur une orbite polaire autour de Cérès à 13'500 km et se rapprochera de la planète au plus près à environ 375 km à la fin novembre. Les scientifiques de la mission auront alors 16 mois pour effectuer des mesures et des observations pour percer les mystères de Cérès.

Avant d'aller étudier Cérès, la sonde Dawn avait exploré Vesta, un des plus gros astéroïdes du système solaire, autour duquel elle est restée en orbite un an à partir de juillet 2011. Vesta est un grand rocher de forme irrégulière, sans trace d'eau, avec un noyau formé de fer d'un diamètre moyen de 520 km.

Un des principaux objectifs de la mission Dawn, lancée en 2007, est de saisir les premiers moments de la naissance du système solaire il y a 4,6 milliards d'années en essayant de comprendre la formation de cet astéroïde et de cette planète naine. La sonde est équipée d'une caméra à très haute définition et de deux spectromètres.

/ATS
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